Je pensais que ma mission pouvait porter mon entreprise, mais j’avais aussi besoin d’un bon produit

En 2017, je vivais au Malawi, un petit pays enclavé d’Afrique du Sud-Est qui – bien que géographiquement magnifique et plein de sourires – fait également partie des pays les plus pauvres du monde. Après la première visite en 2012, je suis immédiatement tombé amoureux des gens et j’ai décidé de m’installer ici à plein temps pour apprendre et investir dans la communauté locale. Et après des mois de conversations avec les dirigeants communautaires pour entendre leurs histoires et leurs besoins et elles ou ils Solutions J’ai senti qu’aider à améliorer l’accès aux emplois et aux programmes sociaux était le meilleur moyen d’avoir un impact positif sur cet endroit que j’appelle maintenant chez moi.

À l’époque, cela semblait très simple : j’allais créer des emplois en créant un produit que nous pourrions vendre en Amérique pour collecter des fonds, puis aider à élever cette communauté en lançant des programmes sociaux et en contribuant à l’économie locale. En tant qu’amateur de bijoux, je pensais naïvement que je pouvais enseigner à des personnes sans expérience dans la fabrication de bijoux comment fabriquer des bijoux de qualité (un ensemble de compétences avec lequel je n’avais aucune expérience). Ainsi, en 2018, la société de bijoux à impact social, Yewo, est née.

Mais le véritable bijou de cette équation était une réflexion après coup.

Étant donné que ces problèmes au Malawi étaient si pertinents pour moi, je pensais que si je partageais notre mission avec d’autres personnes, elles voudraient immédiatement nous soutenir, peu importe ce que nous vendions réellement.

J’ai commencé à travailler avec trois personnes de Manchewe Village pour créer notre première ligne de bijoux. Nos premières conceptions et notre savoir-faire étaient pour le moins médiocres : des pièces de monnaie martelées, des morceaux de bois avec des trous temporaires et des plumes de poulet et de caille que nous trouvions partout dans le village. Nous avions un mélange de 20 modèles différents, dont aucun ne ressemblait à une ligne de tricot. Nous n’utilisions pas les techniques ou les outils appropriés pour fabriquer les bijoux, de sorte que de nombreuses pièces s’effondraient rapidement. Notre emballage était en papier fragile, mais nous avons demandé à des artisans de le signer dans l’espoir que les gens pardonneraient le travail de moindre qualité en faveur de l’effet.

Les premières conceptions Yewo (à gauche) par rapport aux conceptions Yewo d’aujourd’hui.

Lorsque j’amenais nos bijoux sur les marchés ou que j’offrais des clients potentiels en gros, je conduisais notre histoire : nous sommes un développement communautaire de base pour soutenir l’un des pays les plus pauvres du monde, et si vous achetez ces boucles d’oreilles, vous pouvez aider.

Pour moi, l’approche était convaincante, mais les gens ont tendance à se concentrer sur la tâche et sur le produit. La plupart n’étaient pas intéressés par l’achat, et ceux qui le faisaient semblaient plus motivés par la pitié qu’autre chose. Parfois, les clients viennent plus tard avec des plaintes concernant la qualité, ou ils n’achèteront tout simplement plus chez nous. La plupart des magasins que nous avons contactés n’ont jamais répondu, et ceux qui l’ont fait ont envoyé des commentaires basés sur le produit plutôt que sur les formulaires de commande.

Entre-temps, j’ai concentré une grande partie de mon énergie sur le lancement de programmes sociaux pour créer des conditions équitables : une école maternelle locale, un programme de micro-entreprise et de micro-crédit pour femmes et un programme de bourses d’études. Tout cela est censé être soutenu par nos ventes de bijoux – mais ces ventes n’étaient pas assez élevées pour fournir les revenus dont nous avions besoin.

En bref, l’entreprise était en difficulté, nous n’avions pas l’impact positif que nous espérions et je me sentais constamment vaincu et dispersé. C’est à ce moment-là que j’ai réalisé que notre tâche à elle seule ne suffisait pas – nous devions également obtenir un produit de qualité supérieure que les gens étaient ravis d’acheter.

Au cours des deux dernières années, j’ai commencé à me concentrer sur le changement de cap de l’entreprise en créant un produit que les clients ont hâte d’acheter, ce qui à son tour a soutenu nos objectifs d’impact social plus que je n’aurais jamais imaginé possible. Voici comment je l’ai fait.

Je mets notre influence en veilleuse (au lieu de la nôtre)

La première chose que je devais faire était de retourner mon script intérieur autour de l’aspect le plus important de notre travail – et où j’avais donc besoin de passer la majeure partie de mon temps et de mes ressources. Après avoir réalisé que nos clients étaient attirés par un produit bien fait et axé sur le design et avoir vu la mission et l’histoire éthique derrière cela comme une récompense, j’avais besoin de rendre mes efforts réciproques.

Cela signifie, à court terme du moins, réduire et fermer certains de nos programmes sociaux. Étant tellement impliquée dans les besoins quotidiens de la société, il m’était difficile de le faire. Mais je devais me rappeler que mes clients aux États-Unis n’étaient pas aussi immergés que moi dans les problèmes auxquels les Malawiens étaient confrontés – ils avaient leur propre vie, avec des causes plus proches de chez eux qui leur tenaient à cœur. J’ai réalisé que créer un produit désirable, pas seulement leur parler d’un autre problème avec le monde, faciliterait la vente (ce qui aurait finalement un impact plus important).

Cela signifie également réduire notre chaîne de production et faire la recherche et le développement que nous aurions dû faire avant le lancement. Mon partenaire Kyle a rejoint Yewo à cette époque et ensemble, nous avons commencé à parler à des amis et à des clients aux États-Unis de ce qu’ils recherchaient dans leurs bijoux, nous avons appris les tendances de l’industrie et avons suivi des cours auprès de bijoutiers professionnels. Nous avons beaucoup appris pendant cette période, qui nous a ramenés au Malawi et a commencé à former notre nouvelle équipe pour fabriquer les bons bijoux qui résisteront à l’épreuve du temps.

J’ai pris au sérieux les commentaires des clients (plutôt que d’être sur la défensive)

Lorsque j’ai lancé l’entreprise, j’étais têtu et quelque peu réticent à accepter les critiques constructives. Lorsque des clients ou des commerçants disaient qu’ils n’aimaient pas nos créations, je me disais qu’ils n’étaient pas notre client idéal. Quand quelqu’un se plaignait de la qualité, j’étais frustré de ne pas être plus indulgent étant donné tout le travail précieux que nous faisions dans les coulisses.

Cependant, tout a changé lorsque j’ai commencé à voir le client comme le héros de notre histoire. Bien que notre mission soit d’offrir des opportunités aux Malawiens, nos clients sont les parties prenantes qui nous aideront en fin de compte à y parvenir. Notre objectif quotidien devrait être de les faire se sentir appréciés afin qu’ils soient passionnés par notre produit et veuillent continuer à soutenir notre travail.

J’ai appris à tenir compte de tous les commentaires que nous avons reçus précédemment, ainsi qu’à poser à nos clients existants des questions inconfortables sur leur expérience. Nous avons créé des enquêtes sur Instagram, envoyé des e-mails à nos magasins partenaires et parlé aux gens en face à face de leurs opinions honnêtes sur nos bijoux – qui n’étaient pas faciles à entendre, mais qui en valaient la peine.

Nous avons appris que les gens veulent investir dans des bijoux simples de tous les jours, nous avons donc réduit nos conceptions pour nous concentrer sur un look plus épuré et minimal. Les propriétaires de boutiques nous ont dit que les emballages plus propres et plus épais se vendaient mieux, nous avons donc modifié ces conceptions. Récemment, nous avons entendu de nombreuses plaintes de clients concernant le ternissement du cuivre au fil du temps, nous avons donc décidé de passer au placage à l’or. Il s’agissait d’un processus continu d’apporter des modifications, d’obtenir plus de commentaires et d’améliorer le produit.

C’était difficile d’entendre des commentaires constructifs quand j’avais l’impression de faire de mon mieux. Mais j’ai aussi réalisé qu’il est étonnant d’avoir des gens qui se soucient suffisamment de ce que nous faisons pour fournir des informations concrètes sur la façon dont nous pouvons nous améliorer. En fin de compte, lorsqu’un client achète quelque chose qu’il aime, c’est une situation gagnant-gagnant pour lui, pour l’entreprise et pour la mission.

Vous avez investi à long terme (plutôt qu’une vente rapide)

Enfin, nous avons dû changer notre approche, passant de la fabrication du produit (et, par extension, de l’impact financier) le plus rapidement possible, à la volonté d’investir dans des choses qui profiteraient à notre entreprise et à notre mission à long terme.

Par exemple, au début de la fabrication de nos bijoux, nous n’avions pas d’électricité, ce qui signifiait que nous ne pouvions utiliser que des outils à main dans l’atelier. Nous avons fait de notre mieux pour improviser en collant les boutons avec de l’époxy, ou en ponçant le tout à la main au lieu d’utiliser une coupelle à bijoux. Mais après avoir examiné de plus près notre produit et réfléchi à nos objectifs à long terme, nous avons décidé de franchir le pas en 2020 et d’investir nos économies personnelles et un prêt (environ 30 000 $) pour obtenir l’énergie solaire nécessaire ainsi que le bon équipement. , les machines, les matériaux et la formation de notre équipe pour produire un produit vraiment de haute qualité.

C’était effrayant de dépenser cet argent, mais les investissements ont porté leurs fruits : notre entreprise a depuis connu une croissance exponentielle et vous pouvez maintenant trouver des bijoux Yewo dans plus de 80 magasins à travers le monde.

Et à mesure que notre entreprise grandit, notre équipe et notre influence grandissent également. Nous sommes désormais en mesure d’offrir à nos 15 employés des salaires très compétitifs ainsi que des avantages sociaux (y compris des congés payés, des prestations de retraite, une couverture médicale et l’accès à des prêts sans intérêt).

Donc, au final, tout mon parcours revient à la mission.

Nous avons vu nos employés s’épanouir non seulement en apprenant et en maîtrisant un ensemble de compétences entièrement nouvelles, mais aussi en investissant dans leur famille et leur communauté en dehors du travail. Grâce à nos ventes de bijoux, nos artisans peuvent désormais envoyer leurs enfants dans de bonnes écoles, construire des maisons solides, investir dans l’énergie solaire et même créer leur propre entreprise. Roi Entreprise. Ils ont aidé à améliorer ce village du nord du Malawi en ayant simplement l’argent nécessaire pour embaucher d’autres personnes pour travailler dans leur jardin, en engageant des constructeurs locaux et en investissant dans des produits et des magasins locaux.

De plus, au cours des deux dernières années, nous avons réinvesti nos bénéfices dans des programmes sociaux qui peuvent désormais se suffire à eux-mêmes de manière durable, comme une initiative locale de plantation d’arbres, le salaire mensuel de deux enseignants d’une école primaire voisine pour aider à réduire la taille des classes , et un programme de bourses Yewo pour offrir des bourses aux jeunes orphelins pour qu’ils fréquentent l’école secondaire.

Encore une fois, tout cela est rendu possible grâce à un produit de qualité qui est guidé par le design. Notre mission plus profonde fait toujours partie de notre image de marque et de notre marketing : par exemple, nous partageons régulièrement des informations sur les coulisses de ce que nous faisons sur le terrain au Malawi sur nos réseaux sociaux, et nous travaillons sur un rapport annuel pour partager cet impact de manière plus professionnelle. Mais les clients sont d’abord attirés par nous pour des bijoux exquis.

En bref, nous avons amélioré l’économie locale plus que je ne le pensais possible. Mais, pour y arriver, je devais d’abord me concentrer sur la création d’un produit que les gens aiment en soi – mission ou non.

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